美国的小额索偿

美国的小额索偿缩略图

我在美考察期间,参观了美国州法院系统和联邦法院系统的各级法院,也旁听了一些案件的开庭,对美国民事诉讼制度有了一些较为感性的认识。我发现,美国近年来为解决法官人数少而案件数量大幅度上升,导致诉讼效率低下的问题,采取了各种简化诉讼机制,多元化解决纠纷的措施。小额求偿诉讼程序制度的建立就是其中较好的一项举措,它是指为满足当事人既要通过诉讼解决小额纠纷,又不想因为繁杂的诉讼程序而付出高昂诉讼成本的需求而创立的一种特殊诉讼程序。简便、快捷、成本低廉是小额求偿诉讼程序制度的设计理念。美国许多州都建立了小额求偿诉讼程序,但具体做法及规定不尽相同。

  我们在美国参观的是纽约曼哈顿小额索偿法庭,属于纽约市民事法庭的附属法庭。在纽约市的五个区域内,每处最少附有一家小额索偿法庭。纽约市小额索偿法庭的受案范围为不超过3000美元的金钱赔偿,且只处理个人提出的控诉。在该法庭,当事人可以选择不必雇佣代理律师进行诉讼,因此,为了方便当事人,法庭基本上将聆讯时间定为下午六点半以后,称黄昏法庭。当然,若当事人需要,比如当事人是65岁以上的老人、伤残人士或夜间工作人士,也可选择要求法庭安排日间聆讯。除此以外,该法庭的其他简便程序还随处可见。如原告不需要长篇大论地陈述事实经过、争议焦点和所依据的法律,只需填写一张由法庭统一印制的简易表格即可,内容包括原、被告的姓名和地址、起诉理由、金额等,聆讯的过程及最后处理结果也是填写在另外一份简易表格上。在该法庭提起诉讼,诉讼费比普通民事案件的收费低很多,一般包括以下几方面的诉讼费用:小额索偿诉讼登记费(索偿1000美元以内费用10美元,索偿3000美元以内费用15美元)、申请陪审团审理费55美元及法庭奖给原告的费用50美元(因原告提起小额索偿时,已放弃要求陪审团裁决的权利,若被告申请陪审团裁决,则法庭要对放弃权利的原告进行奖赏。法庭奖赏的目的在于小额索偿法庭本来就是一个采用简便方式审理案件的法庭,陪审团审理则会有违小额索偿法庭设立的初衷。但要求陪审团审理是宪法赋予当事人的权利,法庭不能强制当事人放弃,于是就采用奖赏的方式鼓励原告。在此情况下,被告考虑到将要支出的费用,一般不会申请陪审团裁决)、证人出庭费、上诉费等。因此,实际上在小额索偿法庭起诉,其发生的费用是很低的。

  纽约市小额索偿法庭倡导当事人协商解决纠纷的理念。法庭在原告来提起诉讼时,如被告是纽约市的政府机构,法庭则要求原告在9天内通知有关机构,并获得一个索偿编号,然后等候30天,让有关机构提出和解条件。若有关机构拒绝赔偿,原告就可办理诉讼登记手续。此时,法庭仍会首先告知当事人不一定要通过小额索偿法庭来解决纠纷,因为纽约市的每一个郡县都设有社区纠纷调解中心,纠纷的调停人均受过专业训练,调停人会帮助双方找出问题的焦点,以不同方法解决问题,并寻找让双方接受的和解方法。且社区纠纷调解中心不收费,对纠纷会尽快排期,在方便双方的时间、地点举行。并告知,若原告愿意到社区纠纷调解中心寻求帮助,法庭可以为原告提供本地区社区纠纷调解中心的小册子。通过这种方式,部分当事人便会选择到社区纠纷调解中心寻求帮助,从而分流了一些案件。若原告不愿意到社区纠纷调解中心,仍想由小额索偿法庭处理,法庭还是会在诉讼程序中为促成和解采取各种措施和方法:首先,法庭会告知当事人,即使当事人对获得胜诉充满信心,但法官或仲裁员的判决可能会令当事人不满,因此,原告与被告最好自行和解。其次,告知当事人在诉讼过程的任何阶段均可以和解,即使法庭已经确定了聆讯日期,原告在法庭聆讯当日,也可以向法官申请“休庭和解”。如果双方在聆讯日出庭,由仲裁员聆讯的案件,仲裁员在听取申诉后,首先会进行调解。由法官聆讯的案件,通常会采用召开审讯前会议的形式,由经过法庭培训的、来自各法律学院的学生提供协调服务,双方在会议上可达成和解协议。若不能和解,再由法官进行审理。通过对上诉行为的制约促成调解。法庭通过向当事人发放《法庭指南》告诫当事人,小额索偿案件提出上诉是极为罕见的,而且上诉甚少成功,因为上诉法庭只处理双方当事人是否已经得到公平的法律对待,不会因聆讯时的一个技术性错误而推翻一个小额索偿法庭的裁决。同时还告诫,上诉方可能需要支出一笔费用雇请律师提出上诉;且由于小额索偿案件的金额少,上诉费用可能比裁决金额高;此外,上诉人还必须购买一份法庭的聆讯记录供上诉法庭使用;对裁决进行上诉的一方除非向法庭交上债券或提供担保,保证在上诉失败后可缴交判令的款项外,还必须先行缴付所有判决金额。这样,当事人考虑到裁决结果若对自己不利,提出上诉可能会发生相当费用,基本上都愿意协商解决。通过采取上述措施,在小额索偿法庭处理的案件,和解成功率极高。我们旁听过的几个案件,当场大部分达成和解。美国小额求偿诉讼程序的制度设计及其中蕴涵的司法理念值得我们借鉴。

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